Jeho život střídala jedna tragédie za druhou: nejmladší syn spáchal sebevraždu skokem do ledové řeky, druhý syn se zastřelil, manželka mu předčasně zemřela na rakovinu. Přesto, nebo právě proto Sergej Ščukin věnoval svůj život umění a stal se jedním z jeho nejpokrokovějších sběratelů. V jídelně jeho paláce v Moskvě vedle pravoslavných ikon visela Snídaně v trávě od Clauda Moneta, Cézannův Pierot a Harlekýn, skupina Gauguinových Tahiťanek, van Gogh, Renoir, Degas…

Ve své době jeden z největších ruských obchodníků s látkami byl jedním z prvních, kdo ve velkém nakupovali díla od Picassa nebo Matisse, jež bořila zavedené hranice malby. Konzervativní ruská šlechta nad jeho zálibou v "obskurních" umělcích ze Západu kroutila hlavou, dnes jeho sbírka patří mezi nejvýznamnější kolekce moderního umění na světě. Od 22. října bude výběr 130 nejdůležitějších děl k vidění v pařížském muzeu Fondation Louis Vuitton.